Groupe d’infirmières et de brigadistes dans la Villa Carolina, Denia. 1937-38. Source : RGASPI

19 mars 1937. Guerre civile espagnole. Un groupe de volontaires étrangers est envoyé à Dénia et Benissa, dans l’arrière-garde républicaine.

Leur mission est de mettre en place des centres d’autorisation pour les Brigades internationales. Des milliers de combattants passeront par ces installations, également converties en hôpitaux de convalescence, tout au long de l’année suivante jusqu’à leur évacuation vers la Catalogne pour des raisons de guerre en avril 1938.

L’historien Robert Llopis i Sendra (Benissa, 1977), qui vient de publier Brigadistes, un ouvrage édité par l’Universitat de Valencia, s’est attaché à suivre la vie et parfois le destin tragique non seulement des brigadistes, mais aussi du personnel de santé qui les soignaient.

Grâce à une recherche dans laquelle il a parcouru les archives de la moitié du monde, dont Moscou, Llopis apporte des révélations inédites sur le séjour de ces volontaires étrangers à la Marina Alta.

Parmi ceux qui sont arrivés à Benissa, on disposait déjà de suffisamment de données, grâce à l’intérêt légendaire que la société civile et la classe politique de cette municipalité avaient manifesté à leur égard. Mais leur séjour à Denia était pratiquement inconnu, au-delà de quelques allusions de chercheurs tels que Teresa Ballester ou Vicent Balaguer. C’est pourquoi, pour la capitale de la Marina Alta, ce livre acquiert une grande valeur.

Maintenant, dans Brigadistes, il n’y a pas seulement une compilation historique. L’œuvre a une composante humaine intense : elle reconstitue les visages de tant de combattants qui sont venus à la Marina Alta pour se reposer du front, elle fournit leurs noms et prénoms sauvés de l’oubli et elle retrace des biographies souvent brisées par un destin tragique, non seulement lors de la Guerre Civile Espagnole, mais aussi lors de la Seconde Guerre mondiale.

Création des brigades : 1936
Dissolution des brigades : 1938
Pays : France, Italie, Allemagne, Pologne, URSS, États-Unis, Royaume-Uni, Belgique, Tchécoslovaquie, Roumanie, Albanie, Yougoslavie, Hongrie, Canada, Suède, Suisse, Bulgarie…
Garnison : Albacete (Castille-La Manche)

Une douche et du repos

Pourquoi ces centres de permis ont-ils été créés ?

Llopis souligne que « les soldats républicains espagnols pouvaient rentrer chez eux pour prendre quelques jours de congé du front, mais la plupart des brigadistes n’avaient nulle part où retourner : leurs pays d’origine étaient sous le fascisme ou, s’il s’agissait de démocraties, ils étaient trop loin.

Pour eux, des installations spéciales étaient nécessaires à l’arrière lorsqu’ils ont commencé à obtenir ces permis après la bataille de Jarama, à la fin du mois de février 1937.

Et c’est la raison du voyage de ces bénévoles qui, en mars de la même année, sont allés préparer ces centres à Denia et Benissa. Ils les ont laissés opérationnels en pratiquement un mois et demi.

Dès lors, les combattants ont commencé à arriver dans les deux villes. Bien que pas directement. Du front, ils se sont d’abord rendus à Albacete, la base opérationnelle des brigades internationales, où ils ont reçu une douche et des vêtements civils.

Plus tard, ils se rendaient en bus ou en train à la Marina Alta. Il ne s’agissait pas de séjours très longs. Beaucoup sont restés ici pendant cinq jours seulement.

Bombardés au plus fort de leur convalescence.

Une autre des questions que le travail de Llopis tente de résoudre est de savoir pourquoi Dénia et Benissa ont été choisis pour implanter ces centres.

Les deux municipalités avaient des moyens médicaux : dès le début de la guerre, elles avaient déjà des hôpitaux pour s’occuper des volontaires voisins de la région qui se déplaçaient vers le front.

Une deuxième cause pourrait être l’emplacement des deux villes, en théorie bénies par la tranquillité de l’arrière-garde, loin des grandes batailles.Mais cette décision, correcte dans le cas de Benissa, est dramatique dans le cas de Dénia : cette dernière ville, qui possède un port notable et des usines de jouets transformées en usines de munitions, a subi le fléau de la guerre : à partir de 1937, elle a compté jusqu’à 26 bombardements de l’aviation et de l’artillerie navale.

L’aviation nazie ou italienne. La marine de Franco.Ainsi, les brigadistes, qui en théorie sont arrivées à Dénia pour trouver un peu de repos, ont souffert – et partagé avec la population civile – la souffrance et le stress des attaques franquistes continues par mer et par air.

Bombardement de Dénia.

Des médecins traversent les Pyrénées à pied

Llopis accorde beaucoup d’attention à l’un des éléments les plus méconnus des brigades internationales : le sanitaire. Les centres en congé-repos ont été étendus pour fonctionner également comme des hôpitaux de convalescence.

Ils n’étaient pas destinés à la chirurgie d’urgence des blessures au front, mais étaient des lieux de repos, de traitement des blessures et de suivi des patients. Et cela a conduit des dizaines de personnels de santé de nombreux pays à venir dans ces hôpitaux de la Marina également – médecins, infirmières, techniciens de radiologie, mécaniciens.

« Les brigades n’ont pas seulement une composante militaire mais aussi un aspect sanitaire : je voulais raconter l’histoire d’hommes et de femmes, de professionnels de la santé qui sont venus à Denia et Benissa du monde entier avec la mission de s’occuper des volontaires dans des circonstances qui n’étaient pas du tout faciles », résume Llopis.

En fait, parmi les combattants convalescents, il y avait des cas de dépression et de syndromes de stress post-traumatique, une maladie liée à la guerre qui est bien connue aujourd’hui, mais qui a commencé à être traitée à l’époque.

Brigadistes rend hommage au personnel de santé qui a travaillé « comme un troisième combattant pour atteindre le grand objectif de toute santé militaire, à savoir que le soldat se rétablisse rapidement et retourne au combat.

Et il raconte quelques histoires spécifiques de ces médecins, comme celle de Ruth Maites, un médecin juif-palestinien de Palestine britannique qui est arrivé en Espagne en traversant les Pyrénées jusqu’à Albacete, où elle a été transférée à Benissa.

Ou celle de l’infirmière autrichienne Dora Haut, qui a également épousé un médecin de la même nationalité, Hans Kaiser, à Benissa : tous deux ont créé un foyer pour enfants réfugiés et ont eu une fille, Juanita Kaiser, née dans cette municipalité en 1938 et qui a récemment, en 2017, a assisté à l’inauguration de la place qui porte le nom de ses parents.

De cette façon, il y a des souvenirs qui seront déjà éternels : « Un des aspects dont je suis le plus fier dans le livre est d’avoir donné des noms et des prénoms à toutes ces personnes qui ont une vie passionnante », explique Llopis.

Dora et Hans Kaiser. Ayuntamiento de Benissa.

Les couples séparés par le cruel XXe siècle

Dans ce processus d’humanisation, l’ouvrage s’intéresse également aux relations des combattants avec la population civile. Des mariages ont eu lieu entre les brigadiers et les femmes de Denia ou de Benissa, dont les destinations finales seront également diverses : à certaines occasions, elles ont pu accompagner les volontaires dans leur pays d’origine ; à d’autres, celles de la région de Marina Alta ont été obligées de se séparer de leur mari et de rester en Espagne.

En fait, ces couples ont dû subir une accumulation de difficultés dès le début : beaucoup ont subi la première séparation lorsque les brigadiers ont été évacués vers la Catalogne le 9 avril 1938 et ils n’ont pas eu le temps de les suivre, puisque quelques jours plus tard seulement, le 15 de ce même mois, les troupes franquistes ont atteint la Méditerranée à Vinaròs, divisant la République en deux et séparant le territoire valencien du territoire catalan.

Par la suite, certaines de ces voisines ont réussi à passer en France pour rejoindre leurs maris, mais le déclenchement de la Seconde Guerre mondiale ou l’occupation nazie dans le pays français les séparera à nouveau.

Le train de la mort

Mais il vaut la peine de s’arrêter un peu plus longtemps en ces jours frénétiques du 38  et de l’évacuation des brigadiers en bus et en train vers la Catalogne alors que l’armée franquiste avançait vers la mer.  Qu’est-il arrivé aux volontaires de la Marina Alta ?

« C’est un épisode que j’ai eu du mal à documenter », reconnaît Llopis. Les brigadiers de Denia et de Benissa ont été les derniers à être sauvés, en grande partie à cause des éternelles difficultés de communication de la région : il n’y avait pas de liaison ferroviaire directe avec Valence.

Enfin, le 14 avril 1938, un train traverse les terres de Castelló sur le point d’entrer en Catalogne avec des volontaires blessés de Dénia et de Benissa. Cependant, malgré le fait qu’un symbole de la croix rouge apparaisse clairement sur le toit du convoi, la voie ferrée est mitraillée par les avions de l’ennemi.

Beaucoup de ces blessés sont tués. L’enquête de la Llopis a révélé qu’il s’agissait d’avions nazis. Les survivants de ce train bombardé n’atteindront jamais la Catalogne. Les troupes franquistes à Vinaros les coupent. Ils retournent donc à Denia.

Ainsi, alors que la question des brigadiers à Benissa a été close avec l’évacuation du 9 avril 1938, celle de Denia a une sorte d’épilogue inexploré dans les mois suivants que le Llopis a décidé de ne pas aborder : son intention était de raconter l’épisode de ces volontaires internationaux alors qu’ils se trouvaient simultanément dans les deux villes.

La question de Dénia, comme celle du destin final de ces mariages mixtes perdus dans le vacarme d’une Europe en guerre, devra donc être écrite dans d’autres livres, d’autres investigations.

« J’aime que les investigations soient utiles ».

Que restera-t-il de tout cela à l’avenir, de la mémoire des brigadiers de la Marina Alta ? La question est posée par l’historien lui-même, qui souligne que chaque municipalité a un ensemble de problèmes différents.

Benissa a déjà parcouru un long chemin : « Depuis 2006, beaucoup de progrès ont été réalisés pour sauver la mémoire des Brigadistes, grâce à l’associationnisme et au soutien du conseil municipal au-delà de toute couleur politique, car le PP a eu sa propre ligne sur cette question ». Pour cette raison, « Benissa est devenu un pionnier dans l’étude des brigades internationales, ici il y a un monument, une place, un panthéon qui honore leur mémoire, les identifications des dix brigadistes qui sont enterrés sont connus et une excavation est en cours de préparation, promue par la Generalitat, pour chercher les corps des volontaires qui n’ont pas été déplacés de l’ancien cimetière au nouveau ».

À Dénia, où il y a au moins deux corps de combattants identifiés, tout est différent. Il y a encore beaucoup de chemin à parcourir. Il est vrai que cette ville a également mené un exercice intense de récupération de la mémoire historique, avec l’exposition monumentale de la guerre civile qui a eu lieu en 2018 et les travaux ultérieurs publiés dans la revue Aguaits et promus par l’Institut d’études régionales (IECMA).

Mais tous ces efforts ont donné la priorité à d’autres problèmes de la guerre. La question des brigadiers a été laissée en arrière-plan.

Llopis espère maintenant que le livre sera utilisé comme une révulsive pour se concentrer sur la trajectoire de ces combattants, également à Denia, et que les hommages seront mis en scène comme une plaque dans le cimetière. « Je pense que c’est possible : j’aime que la recherche soit utile à la société d’aujourd’hui ».

Archives mondiales… et celles de Moscou

Brigadistes, doit également sa solvabilité au fait que son auteur a consulté des archives de la moitié du monde.

À commencer par celle de Denia, où, avec la collaboration de la responsable des archives municipales, Rosa Seser, il a eu accès à une documentation qui n’avait jamais été cataloguée. Et en continuant par Salamanque, Avila, Madrid, Albacete, New York, Vienne, France, Suède, Danemark et surtout par des découvertes documentaires inédites dans les archives des brigades internationales à Moscou.

Le travail dans la capitale russe a été fondamental car beaucoup de matériel y est arrivé du centre de la brigade à Albacete. En outre, il s’agissait d’une documentation qui était interdite aux investigateurs jusqu’à très récemment.Mais plus maintenant.

Peu à peu, d’autres fenêtres de l’histoire s’ouvrent.

Source : marinaplaza.com